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AFEHC : diccionario : GAGE, Thomas : GAGE, Thomas

Ficha n° 3445

Creada: 10 junio 2013
Editada: 13 junio 2013
Modificada: 08 septiembre 2013

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Autor de la ficha:

Stephen WEBRE

Editor de la ficha:

Paul LOKKEN

Información:

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Publicado en:

ISSN 1954-3891

GAGE, Thomas

Fraile dominico de origen inglés, pasó doce años (1625-1637) en México y Guatemala. En 1648 publicó en Londres el relato de sus experiencias y observaciones.
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Palabras claves :
Gage, Dominicos, Viajes
Cargo o principal ocupación:
Fraile dominico, viajero, escritor
Casó:

1Mary (apellido desconocido)

Nació:
en Inglaterra hacia 1602 o 1603.
Murió:
en Jamaica en 1656.
Padres:

1John Gage y Margaret Copley

Resumen:

1No obstante el triunfo del protestantismo en Inglaterra en el siglo XVI, la familia Gage del condado de Surrey se mantuvo fiel a la Iglesia romana, practicando el catolicismo en la clandestinidad porque no era permitido hacerlo públicamente. Entre los varios hijos de John Gage, del señorío de Haling en la parroquia de Croydon (hoy suburbio de Londres), se contaban cinco sacerdotes católicos, más un soldado, Sir Henry Gage, quien prestaría servicio en los ejércitos españoles durante las guerras europeas de la época distinguiéndose más tarde en el mando de tropas realistas en la Guerra Civil inglesa (1642-1649). En seguimiento de esta tradición familiar, John Gage envió a su tercer hijo Thomas a los Países Bajos a estudiar con los padres jesuitas en su colegio de San Omero. Terminados sus estudios en Flandes, Thomas Gage se trasladó a Valladolid, España, donde ingresó en el Colegio de San Gregorio, siempre de la Compañía de Jesús. A raíz de un pleito que tuvo con los jesuitas, después de poco el joven Gage salió de la casa de ellos para ingresar en la de la orden de Santo Domingo. Tomando para sí el nombre religioso de fray Tomás de Santa María, el nuevo dominico fue ordenado como sacerdote y por algún tiempo desempeñaba como profesor de retórica en el convento de Jerez. En 1625 Gage formó parte de un grupo de frailes dominicanos que embarcó en Cádiz, destinado a las misiones de Filipinas. Haciendo escala en México, fray Tomás supo de un fraile recién regresado de las malas condiciones que existían en Filipinas, por lo que con algunos de sus compañeros se separó del partido de misioneros. Sin autorización pasaron desde México para Chiapas, y después de parar unos meses en el convento de Ciudad Real (hoy San Cristóbal de Las Casas), el padre Gage se marchó nuevamente, esta vez con destino a Guatemala.

2En Santiago de Guatemala (hoy Antigua Guatemala) el padre Gage se presentó en el convento grande de Santo Domingo, donde informa que los otros dominicos lo acogieron calurosamente gracias a la gran necesidad que había de frailes para atender a las necesidades espirituales de los pueblos indígenas. Durante su permanencia en el convento, el dominico inglés hizo del conocimiento de fray Francisco Morán (1590-1663), misionero español quien se dedicaba a la reducción de los indígenas manchés, un grupo de mayas de habla ch’olti’ que ocupabala la zona sur de lo que hoy es el departamento de El Petén. Probablemente en el año 1630 (algunas fuentes estiman que fuera en 1628), fray Tomás acompañó al padre Morán en una de las varias entradas que éste realizó con motivo de abrir un camino que atravesara la frontera petenera. No encontrando de su agrado el trabajo de evangelización bajo condiciones difíciles, después de esa única experiencia el padre Gage ya no participaba en las empresas de fray Francisco. En cambio, los próximos cinco años, los pasó como cura doctrinero de los pueblos de Mixco y Pinula.

3En el relato de su tiempo en Indias publicado en Londres en 1648, Gage nos cuenta cómo durante los años en que hacía el oficio de párroco en comunidades indígenas, pudo reunir para su propio uso la suma impresionante de 9.000 pesos, seguramente aprovechándose para tal efecto de varios mecanismos comúnmente utilizados por los doctrineros para explotar a sus feligreses. La posesión de cualquier cantidad de dinero, obviamente contradecía el voto de pobreza que todos los frailes hacían al incorporarse en la orden dominicana. Años más tarde, en sus memorias Gage se permitió censurar en términos muy fuertes la vida de lujo y corrupción que llevaban los frailes de su época. Sin embargo, es evidente que no estaba renuente de participar él mismo en esa vida cuando era de su beneficio.

4Fuera por dudas religiosas, como más tarde afirmaba el propio Gage, o sencillamente por nostalgia, fray Tomás pidió permiso para regresar a Inglaterra. Sin embargo, las autoridades de la orden dominicana negaron la solicitud y en 1635 lo trasladaron primero a la doctrina de Amatitlán y finalmente a la de Petapa. A pesar de dedicarse al estudio del idioma pocomchí, el fraile inglés siguió con el deseo de volver a su patria. No pudiendo obtener la autorización requerida, por fin en enero de 1637 decidió fugarse de una vez, tomando el dinero que había acumulado y abandonando para siempre la provincia de Guatemala, donde había pasado los últimos doce años de su vida. Efectuando su salida de Centroamérica, el padre Gage pasó por Honduras, Nicaragua y Costa Rica en busca de pasaje hasta Panamá. Cuando por fin lo encontró en alguno de los puertos de Nicoya, la embarcación en que viajaba fue sorprendida por piratas holandeses, quienes le robaron de la mayor parte de los fondos que llevaba consigo. A pesar de este revés al final fray Tomás pudo alistarse como capellán abordo de un navío que salía de Portobelo con destino a España. A fines del mes de noviembre, llegó por fin al puerto de Sanlúcar, de donde siguió a Inglaterra, así dando conclusión a su prolongada ausencia de su tierra de origen. Al pisar nuevamente suelo británico, el dominico fue bien acogido por sus parientes pero tuvo el desagrado de saber que antes de su muerte su padre lo había desheredado, posiblemente con motivo de su negativo ante el deseo espresado de John Gage que el hijo se incorporase a la Compañía de Jesús.

5Si aceptamos las declaraciones del propio Gage, por muchos años había tenido dudas respecto a la cuestión religiosa. Por tal motivo, después de un rato en Inglaterra emprendió aun otro viaje, esta vez para Roma para entrevistarse con el general de su orden. Nos cuenta que fue en esa ciudad donde finalmente llegó a la decisión de renunciar la fe católica. Regresando a Inglaterra en 1640, Thomas Gage se incorporó a la comunión anglicana y fue nombrado rector de la parroquia de Acrise en el condado de Kent, siendo trasladado seis años más tarde al beneficio más lucrativo de Deal, junto al mar en el mismo distrito. Como prueba de la sinceridad de su conversión, Gage también contrajo matrimonio, tomando para su esposa a una mujer de nombre Mary, cuyos antecedentes son desconocidos. Escribiendo en el siglo XIX temprano, un especialista en la historia de las familias prominentes de Surrey sugirió que Gage se hubiera casado dos veces, en la segunda ocasión con una mujer llamada Ellen Yatt. Sin embargo la referencia documental que se cita al respecto no es muy convincente. Lo que sí se sabe por seguro es que de la unión con Mary nacieron al menos tres hijas, dos de las cuales todavía vivían en la década del 1670.

6Durante la Guerra Civil inglesa (1642-1649), Thomas Gage tomó la parte de los parlamentarios, que en términos religiosos significaba situarse al lado de los puritanos, una facción reformista radical de tendencia calvinista. En esa capacidad, colaboraba en la represión de aquellos elementos de la Iglesia romana que continuaban a funcionar clandestinamente en Inglaterra. Basado en declaraciones hechas por Gage, al menos tres sacerdotes fueron ahorcados, estando prohibida en ese momento la presencia en Inglaterra de sacerdotes católicos so pena de muerte. Como se había de esperar, el rechazo por Gage de la fé católica y el papel por él desempeñado en la persecución de eclesiásticos quienes habían sido sus propios amigos y quienes tenían lazos de afecto también con algunos de sus hermanos, tuvieron el efecto de enajenarse para siempre de su familia.

7Fue en ese mismo tiempo que Thomas Gage se dedicaba a la redacción de su obra más famosa, un relato de sus experiencias en Centroamérica a que puso por título The English-American his Travail by Sea and Land, or, A new Survey of the West Indies (o sea “Las aventuras en mar y tierra del americano inglés, o, un nuevo bosquejo de las Indias occidentales”), cuya primera edición salió en Londres en 1648. El primer trabajo por un autor inglés en ofrecer un vistazo desde adentro de las colonias españolas en las Américas, el libro de Gage gozó de mucha popularidad. Muchos ejemplares se vendieron y existen varias ediciones modernas. El libro contiene algunos materiales plagiados, pero en su mayor parte se compone de observaciones originales, dada forma estéticamente agradable por un estilo de narrativa distinto y fuerte. En el libro Gage demuestra amplios poderes de observación y descripción, evocando en forma muy impactante el paisaje de Guatemala y las prácticas y costumbres de los indígenas así como las de los criollos, mestizos y afro-descendientes. Al mismo tiempo, hay un subtexto político más o menos obvio. El libro va dedicado a Sir Thomas Fairfax, capitán general de las fuerzas parlamentarias durante la Guerra Civil y puede bien servir como fuente de inteligencia para un futuro plan de invasión, tomando nota por ejemplo de puertos, pueblos, caminos e instalaciones defensivas, o más comúnmente de la falta de éstas. Algunos historiadores han sugerido que desde un principio la presencia de Thomas Gage en la América española se trataba de una misión de espionaje comisionada deliberadamente por la monarquía inglesa, pero no hay evidencia convincente de tal cosa.

8Dada la influencia de su libro—y sin duda gracias también a su apoyo de la facción parlamentaria—Thomas Gage tuvo acceso al señor protector Oliverio Cromwell, quien durante su mandato en Inglaterra (1649-1658) ambicionaba la expansión de los intereses comerciales británicos en las Américas a expensas de los españoles y holandeses. Al enfatizar en su libro la corrupción de la Iglesia romana, así como de la sociedad colonial en general, más el resentimiento de las comunidades indígenas ante los abusos que experimentaban, Gage ya había propuesta la justificación moral de una campaña de conquista territorial en Indias. Siguiendo una recomendación hecha por el antiguo dominico, en 1654 Cromwell autorizó el Western Design (o sea, “diseño del occidente”), que tomaría la forma de una expedición al Caribe con el objetivo de apoderarse de la isla de Española. Cuando a fines del año la armada por fin hizo vela bajo el mando conjunto del general Robert Venables y el almirante William Penn, Thomas Gage iba abordo en oficio de capellán. Frente a Santo Domingo en 1655 las defensas españolas se mostraron demasiado fuertes para la fuerza inglesa, por lo que ésta cambió de objetivo, haciendo desvío para la isla de Jamaica, la que tras una breve e ineficaz resistencia rápidamente se rindió. Venables y Penn regresaron a Inglaterra, donde como castigo de su fracaso los dos fueron encarcelados en la Torre de Londres. Mientras tanto, Thomas Gage quedó en Jamaica y ahí estuvo todavía cuando le sorprendió la muerte temprano en 1656, víctima probablemente de una epidemia que cobró varias vidas entre las tropas inglesas. En reconocimiento de haberse fallecido Gage “en el servicio del estado”, en ese mismo año las autoridades en Londres recomendaron que a su viuda se premiara con una pensión modesta.

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